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Así es como se ve el nacimiento de un planeta

Así es como se ve el nacimiento de un planeta”

Se trata de PDS 70b, un astro ubicado en la constelación del Centauro y que acaba de ser capturado por el Instituto Max Planck en Heidelberg (Alemania).

La imagen, captada gracias al instrumento SPHERE del telescopio VLT (del inglés Very Large Telescope) del Observatorio Europeo Austral (ESO por sus siglas en inglés) en Cerro Paranal (Chile), muestra el planeta en formación como un punto luminoso a la derecha, en la parte interna del disco de polvo que envuelve a PDS 70.

Al mismo tiempo, los astrónomos han podido medir el brillo del recién nacido planeta en diferentes longitudes de onda, lo que les ha permitido deducir las propiedades de su atmósfera.

El análisis muestra además que el PDS 70b es un planeta gigante formado por gas con una masa unas cuantas veces la de Júpiter y una temperatura en la superficie de alrededor de 1000 grados centígrados, mucho más caliente que la de cualquier planeta del Sistema Solar.

El haber encontrado a dicho cuerpo ayudará a la comunidad científica a dilucidar mejor cómo es la formación de un planeta, pues hasta este momento se trabajaba con meros supuestos teóricos. El cuerpo celeste -el punto brillante cercano al oscuro centro de la imagen- se encuentra a unos tres mil millones de kilómetros de la estrella PDS 70, una distancia equivalente a la que existe entre Urano y el Sol. La región oscurecida central se ve así debido a un coronógrafo, que es una máscara que bloquea la luz cegadora de la estrella central y permite a los investigadores detectar su disco y su compañero planetario, ya que de lo contrario no se verían al tener una luz más tenue.

"Estos discos alrededor de estrellas jóvenes son el lugar de nacimiento de los planetas, pero hasta ahora solo un puñado de observaciones ha detectado indicios de planetas bebé en ellos", explica Miriam Keppler, quien lidera el equipo detrás del descubrimiento del planeta todavía en formación de PDS 70.

"Después de más de una década de enormes esfuerzo para construir esta máquina de alta tecnología, ¡ahora SPHERE nos permite recoger lo sembrado con el descubrimiento de planetas bebé!", recordó Thomas Henning, director del Instituto Max Planck de Astronomía y líder de los equipos.

El descubrimiento del joven compañero de PDS 70 ha sido catalogado como un "emocionante resultado científico" que ya ha merecido una investigación más profunda.

En el año 2012, los astrónomos descubrieron una brecha significativa en el disco protoplanetario de PSD 70, motivo por el que siguieron la evolución de la estrella para ver si se producía el nacimiento de un planeta.

"Necesitábamos observar un planeta en el disco de una estrella joven para comprender realmente los procesos de formación planetaria", comentó otro de los autores, André Müller.



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